Enquanto um cientista investigava os restos carbonizados de Notre-Dame, ele descobriu um segredo perturbador

Em abril de 2019, o mundo assistiu com horror quando as chamas engolfaram um dos edifícios mais icônicos da Europa, deixando pouco mais do que uma ruína queimada e quebrada. Entretanto, um ano depois, os especialistas estão trabalhando arduamente para renovar as vigas e arcos góticos da Notre-Dame de Paris. Em meio às pilhas de cinzas e destroços na catedral, no entanto, um cientista fez uma descoberta um tanto perturbadora.

Para entender a gravidade da situação, no entanto, vamos recapitular os eventos horríveis do ano passado. O primeiro sinal de que algo estava errado veio no início da noite de 15 de abril de 2019, quando um alarme notificou a equipe de um incêndio em algum lugar da famosa catedral. Depois de evacuar o prédio, eles correram para apagar o incêndio – apenas para descobrir que não estavam no lugar certo. E quando eles finalmente alcançaram o local correto, as chamas, infelizmente, já haviam se firmado.

Para os encarregados de cuidar da catedral, foi um desastre que há muito temiam. Com partes desta vasta estrutura que datam do século XII, o estado precário da sua cantaria já era extremamente vulnerável. E no sótão e na torre, vigas de carvalho dos anos 1200 haviam secado, representando um risco de incêndio preocupante.

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Na verdade, em abril de 2019, Notre-Dame estava sendo monitorada por bombeiros em várias ocasiões todos os dias. Infelizmente, isso não impediu que um incêndio ocorresse, provavelmente como resultado de um problema elétrico. E por mais de três horas, os parisienses olharam em choque enquanto as chamas rasgavam o telhado da histórica catedral.

Durante o incêndio, centenas de bombeiros trabalharam incansavelmente para extinguir as chamas. E, enquanto isso, os serviços de emergência formaram uma cadeia humana para remover artefatos de valor inestimável do inferno terrível. No momento em que o incêndio foi apagado, no entanto, o edifício icônico era uma mera sombra do que era.

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Quando o sol nasceu na manhã seguinte, ele iluminou uma Notre-Dame danificada e quebrada. No incêndio, cerca de dois terços do telhado da catedral foram destruídos e sua torre do século 19 caiu. Além disso, ao cair, perfurou o teto da abóbada abaixo, o que expôs catastroficamente o interior do edifício aos destroços em chamas.

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Enquanto os cidadãos de Paris sofriam, os meios de comunicação de todo o mundo divulgaram a história da perda impressionante. Os repórteres também clamaram para descobrir o destino dos artefatos de valor inestimável que a catedral mantinha em suas paredes. Qual deles foi salvo do fogo – e quais foram destruídos pelas chamas implacáveis?

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Na época,, Notre-Dame abrigava muitos artefatos religiosos importantes, como uma coroa de espinhos supostamente usada por Jesus Cristo. Além disso, a catedral também continha um pedaço de madeira antiga que se dizia ter vindo da cruz usada na Crucificação. Ademais, não eram apenas os objetos associados ao Cristianismo que estavam em perigo enquanto o prédio pegava fogo.

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Isso mesmo: os espectadores também temiam pelo destino do órgão do século 18 de Notre-Dame, que é tão reverenciado que os músicos precisam se registrar na catedral com anos de antecedência apenas para ter a chance de tocá-lo. E o que dizer das inúmeras estátuas, algumas das quais datam de 1300? Ou as famosas pinturas de Mays, oferecidas à catedral anualmente entre 1630 e 1707?

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Felizmente, o pior cenário não se materializou. Na verdade, algumas das peças de arte mais famosas de Notre-Dame nem estavam no prédio no momento em que o incêndio começou. Perto do final de 2018, o trabalho de reparo começou na catedral e, como resultado, vários itens foram retirados do cofre para serem guardados.

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Sim, muitos dos tesouros religiosos de Notre-Dame foram armazenados na sacristia – um edifício próximo que não foi danificado pelo incêndio. E quanto aos artefatos que estavam dentro da catedral em chamas, muitos foram salvos por equipes de resgate. Nem todas as obras-primas deste amado marco puderam ser salvas, no entanto.

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“Evitamos um desastre completo”, disse Maxime Cumunel, do Observatório de Herança Religiosa, à Reuters em 2019. “Mas cerca de 5 a 10 por cento das obras de arte provavelmente foram destruídas, [e] temos que enfrentar isso”. E quando pinturas danificadas pela fumaça foram removidas das ruínas enegrecidas da catedral, a grave realidade da situação começou a se manifestar.

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Empresas e indivíduos foram à frente com generosas doações para ajudar a pagar pela restauração de Notre-Dame. O empresário francês Bernard Arnault, por exemplo, doou o equivalente a US$200 milhões à causa. No entanto, os especialistas acreditam que a reforma pode custar vários bilhões de dólares.

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Nesse ínterim, então, especialistas em restauração começaram a abrir caminho através da concha de Notre-Dame, usando capacetes para se proteger contra a queda de detritos. Enquanto as ruínas ainda ardiam, o presidente francês Emmanuel Macron prometeu ao mundo que a igreja ícone seria reconstruída. E agora, era tarefa desses especialistas descobrir como.

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No início, esses especialistas ficaram consolados com a quantidade de relíquias da catedral que foram poupadas. Em uma entrevista de 2020 para a revista Science, Aline Magnien do Laboratório de Pesquisa de Monumentos Históricos, ou LRMH, explicou. “O que importa não é o telhado e a abóbada, mas o santuário que eles protegem”, disse ela. “O coração de Notre-Dame foi salvo.”

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No entanto, a restauração parece destinada a ser um empreendimento gigantesco. Para a equipe de Magnien no LRMH, a primeira tarefa foi tentar impedir que qualquer destruição adicional ocorresse. Então, o grupo de 23 pessoas espera usar sua pesquisa para instruir construtores sobre a melhor forma de reconstruir a igreja.

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Entretanto, houve muitos obstáculos para a equipe superar ao longo do caminho – e parece que ainda haverá mais por vir. Por exemplo, um dos primeiros problemas que os pesquisadores encontraram foi chegar às pedras danificadas da catedral. Escalar o topo da abóbada, eles pensaram, poderia causar o colapso de toda a estrutura. Mas, ao mesmo tempo, observá-lo por baixo os colocaria em risco de tombamento de detritos.

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Assim, os pesquisadores não foram capazes de determinar o quão instáveis ​​são as ruínas de Notre-Dame. No entanto, eles descobriram que a análise da cor da pedra forneceu alguns resultados surpreendentemente úteis. De acordo com os especialistas, os blocos de calcário assumem uma tonalidade diferente dependendo das temperaturas a que foram expostos.

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Entre 570°F e 750°F, por exemplo, o ferro dentro do calcário se decompõe, deixando para trás uma camada de vermelho. E conforme a temperatura sobe ainda mais, a cor muda para preto. Em última análise, a cerca de 1.500°F, os blocos são pouco mais que pó. Munidos desse conhecimento, os pesquisadores foram capazes de determinar a robustez de pedras individuais simplesmente avaliando sua cor.

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Outro problema para os pesquisadores é a quantidade de água que chega às ruínas de Notre-Dame. Durante o incêndio, ao que parece, os bombeiros foram instruídos a direcionar seus jatos d’água para longe dos frágeis vitrais. No entanto, eles não podiam fazer o mesmo para a abóbada de pedra, pois as chamas ameaçavam engolfá-la.

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Conforme os bombeiros giravam suas mangueiras nas paredes de calcário da catedral, o material poroso absorveu a água – aumentando drasticamente seu peso em alguns casos. E quase um ano depois, os pesquisadores notaram que ainda não secou completamente. Além disso, a água nas pedras se expande e se contrai dependendo da temperatura, causando ainda mais estragos na estrutura instável.

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Hoje, o trabalho para proteger a frágil concha de Notre-Dame e restaurá-la à sua antiga glória continua. Macron, você vê, prometeu que a catedral estará pronta para o público entrar já em 2024. Nesse ínterim, porém, os pesquisadores têm desfrutado de uma visão única do marco agora enegrecido que define Paris há centenas de anos.

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Philippe Dillmann, um especialista em metal que trabalha com LRMH, disse à revista Science: “Estamos separando esses milhares de fragmentos – alguns de nosso mundo, alguns de outro mundo mais antigo. E é como se estivéssemos nos comunicando com a Idade Média”. Em outros lugares, os especialistas têm aproveitado a oportunidade para deduzir as técnicas dos pedreiros do século 13 que construíram a catedral.

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Na verdade, até mesmo a perda do grande sótão de Notre-Dame não foi completamente sem esperança. De acordo com especialistas, uma análise das vigas restantes sugere que elas foram cultivadas sob encomenda em uma floresta dedicada. E dada a idade da madeira, isso implica que a construção da catedral foi planejada por pelo menos um século antes do início dos trabalhos de construção.

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Mas, embora possa parecer que a própria Notre-Dame teve uma escapada um tanto afortunada, os cidadãos de Paris talvez não tenham tido tanta sorte. Aparentemente, enquanto o telhado da catedral queimava, grandes quantidades de chumbo venenoso derreteram e foram lançadas na atmosfera. Surpreendentemente, porém, ainda não foi rastreado.

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Ainda hoje, o chumbo está presente em telhados de todo o planeta. No entanto, também pode ser tóxico, com a exposição às vezes resultando em uma série de problemas físicos e neurológicos. Além de dificuldades comportamentais, por exemplo, acredita-se que a substância também pode levar a condições como infertilidade, convulsões e até morte.

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Depois do incêndio de Notre-Dame, muitos parisienses ficaram preocupados que o chumbo do telhado pudesse ter contaminado as áreas ao redor da catedral. No início, porém, a ciência parecia tranquilizadora. Segundo a metalúrgica Aurélia Azéma, chefe de seção do LRMH, o incêndio não atingiu as temperaturas necessárias para reduzir o material a gás.

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Além disso, muito do chumbo derretido do telhado permaneceu claramente na catedral, onde se solidificou para formar estalactites. E como as autoridades se recusaram a emitir avisos públicos sobre o assunto, muitos residentes podem ter presumido que estavam seguros. No entanto, uma história muito mais sinistra estava acontecendo nos bastidores.

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Algumas testemunhas, você vê, viram uma névoa amarela se formando sobre Notre-Dame enquanto o fogo se alastrava abaixo. E de acordo com alguns dos especialistas, o inferno excedeu, de fato, as temperaturas nas quais o chumbo se combina com o oxigênio, criando essencialmente um efeito de aerossol. Portanto, parece claro que uma parte do material tóxico encontrou seu caminho para a atmosfera em torno de Paris.

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Mas para onde foi? De forma preocupante, as autoridades não testaram os bairros próximos à catedral por várias semanas. E quando o fizeram, descobriram que várias escolas locais continham níveis significativos de chumbo. Algumas áreas de recreação também retornaram leituras de mais de 60 vezes o limite recomendado.

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Devido à natureza tóxica do chumbo, a lei francesa afirma que apenas vestígios da substância são permitidos nos edifícios. Houve rumores, no entanto, de que as autoridades tentaram encobrir os níveis perigosos liberados pelo incêndio de Notre-Dame. De fato, um relatório de 2019 do The New York Times afirma que o risco era conhecido alguns dias após o desastre – mas as autoridades não agiram.

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Em setembro de 2019, representantes da Robin Hood, uma organização ambientalista com sede na França, anunciaram algumas notícias preocupantes. Os residentes de um apartamento a 1,6 km de Notre-Dame pediram que alguns testes de chumbo fossem realizados em sua propriedade. E na varanda, os especialistas encontraram níveis em torno de 20 vezes o limite recomendado.

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Além disso, foi detectado conteúdo de chumbo oito vezes maior que o limite legal em uma delegacia de polícia de Paris. E em uma entrevista de 2019 ao The Daily Telegraph, o representante do sindicato Frédéric Guillo explicou suas preocupações. Ele disse: “Isso prova mais uma vez que a contaminação por chumbo causada pelo incêndio de Notre-Dame é um problema sério e de longo prazo do qual as autoridades precisam proteger seus cidadãos.”

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Mas enquanto o povo de Paris está justamente preocupado com o chumbo flutuando em sua atmosfera, a própria Notre-Dame permanece o marco zero para esse vazamento tóxico. Na verdade, Azéma detectou vestígios do material por toda a catedral – até mesmo dentro das tubulações de um órgão. E em outro lugar no prédio, outro cientista fez uma descoberta alarmante.

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Nas ruínas de Notre-Dame, o especialista em madeira Emmanuel Maurin, que também lidera uma equipe no LRMH, fez testes em superfícies feitas de carvalho e outros materiais. E quando olhou os resultados, descobriu níveis de chumbo em cerca de 70 vezes o limite recomendado. Apesar disso, no entanto, aqueles que trabalharam na catedral nos meses após o incêndio nem estavam equipados com roupas de precaução adequadas.

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Felizmente, em março de 2020, tudo isso mudou. Os pesquisadores que trabalhavam na Notre-Dame agora eram obrigados a se submeter a procedimentos rigorosos de descontaminação. Segundo relatos, eles estão limitados a duas horas e meia dentro das ruínas, após as quais devem jogar fora suas roupas descartáveis. Os cientistas são então solicitados a tomar um banho completo, tarefa que às vezes eles realizam até cinco vezes por dia.

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Embora os pesquisadores devam seguir essas diretrizes rígidas, há alguns que acreditam que Notre-Dame pode estar liberando chumbo tóxico no meio ambiente há anos. Mesmo antes do incêndio, por exemplo, pensa-se que a água da chuva pode ter lavado o material do telhado para o vizinho Rio Sena. E, como resultado, pode já estar contaminando a região há centenas de anos.

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Além disso, existem outros fatores que podem estar afetando os níveis de chumbo em Paris, incluindo o uso de gasolina e tintas tóxicas. Então, exatamente quanto disso pode ser rastreado até o incêndio em Notre-Dame? Na tentativa de resolver o mistério, então, a cientista Sophie Ayrault planeja comparar as amostras tiradas na catedral com as coletadas em outro lugar em Paris. No entanto, esse trabalho vital ainda não foi realizado.

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Nesse ínterim, a equipe do LRMH está ocupada tentando encontrar maneiras de remover vestígios de chumbo das ruínas de Notre-Dame. Até agora, as ideias incluíam o uso de uma massa especial para extrair o material tóxico e a implantação de lasers para limpar as pedras porosas. Mas, de acordo com a geóloga Véronique Vergès-Belmin, que chefia o departamento de pedras do LRMH, o processo provavelmente envolverá uma série de abordagens diferentes.

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Ainda assim, como o The Guardian relatou em abril de 2019, Macron prometeu que Notre-Dame seria reconstruída “mais bonita do que antes”. E agora, os pesquisadores da LRHM estão ecoando esse sentimento. Em declarações à revista Science, Magnien afirmou: “Notre-Dame sairá desta experiência enriquecida. E nós também.” Mas se for possível provar que o chumbo tóxico vazou da catedral para os parques e escolas de Paris, parece provável que o incêndio deixará um legado muito mais sombrio.

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